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Mercedes a présenté ce mardi sa nouvelle F1 W12 E Performance. Toujours confiée à Lewis Hamilton et Valtteri Bottas, elle aura la lourde tâche de succéder à l’ultra-dominatrice W11 alignée l’an dernier. 

La livrée noire introduite avant le coup d’envoi de la saison 2020 est de retour mais inclut quelques changements, lesquels témoignent notamment du renforcement des liens avec AMG, la division haute-performance de Mercedes, dont les logos ornent le capot moteur.

Descendante naturelle de la W11, la nouvelle création de Brackley (Royaume-Uni) est toutefois dépourvue de la direction à double axe qui caractérisait sa devancière et l’aidait à gérer au mieux la température de ses pneumatiques. Le système a en effet été banni du règlement technique 2021, qui comporte quelques changements auxquels Mercedes a dû naturellement s’adapter. Ces derniers se situent principalement au niveau du fond plat, des écopes de frein arrière, et du diffuseur.

James Allison refuse pour le moment de révéler où Mercedes a investi les 2 jetons de développement alloués par équipe cet hiver mais le directeur technique de l’Étoile précise que ce choix « deviendra clair avec le temps ». 

Côté moteur, Hywel Thomas, qui a succédé à Andy Cowell à la tête du département High Performance Powertrains (HPP) de Brixworth (Royaume-Uni), évoque une nouvelle étape de développement. Celle-ci est notamment marquée par la volonté de tendre vers une efficacité thermique accrue au niveau du moteur à combustion interne (ICE). Des changements ont également été apportés au turbocompresseur afin de minimiser l’impact du rejet de chaleur. 

Dans une volonté de fiabilité optimale, les systèmes de récupération d’énergie ont été renforcés, tandis que la structure en aluminium du bloc-moteur a été remplacée par un nouvel alliage plus résistant. 

En dehors de la piste, Mercedes devra relever le double défi que représentent l’introduction du plafond budgétaire et d’un système de handicap en matière de développement aérodynamique. Les champions 2020 jouiront ainsi d’un quota d’heures en soufflerie et d’utilisation des outils de mécanique des fluides numérique (CFD) 22% moins élevé que les derniers de la classe, Williams. Nanti d’un des plus gros budgets du plateau, ils devront le réduire de manière significative pour tomber sous les 145 millions de dollars (132 millions d’euros) réglementaires. 

« Nous avons dû changer la structure de l’équipe et la façon dont nous travaillons, nous avons dû fluidifier nos processus et devenir plus efficaces, a déclaré Toto Wolff, team principal, directeur, et co-actionnaire à 33% de Mercedes. L’impact est colossal mais cela nous a également permis de mettre sur pied notre département d’ingénierie Applied Science qui connaît une croissance exceptionnelle et met notre savoir-faire F1 à disposition de nombreux clients ». 

Alors que les changements de règlement majeurs attendus dans 12 mois sont en partie motivés par la volonté de faire chuter l’empire Mercedes, on ne serait pas étonnés de voir l’écurie allemande, détenue à parts égales par Wolff, la maison-mère Daimler, et le géant de la pétrochimie INEOS, conserver sa longueur d’avance sur la concurrence. 

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